Le bruit de l’hélicoptère de Constantine Karamanlis a dû surprendre les pêcheurs alors qu’il plongeait bas dans le port de Mykonos. À l’époque, au début des années 1950, l’île était une communauté autosuffisante, sa principale économie étant les flottes de bateaux de pêche qui flottaient dans le port. L’arrivée de Karamanlis, alors ministre grec des Travaux publics (et futur Premier ministre), allait changer la donne. Son plan était de transformer les îles grecques en destinations glamour qu’elles sont aujourd’hui en construisant une série d’hôtels chics et gérés par l’État, afin que le tourisme puisse être l’épine dorsale de la reprise économique du pays après la Seconde Guerre mondiale.

Surnommés hôtels Xenia après le concept grec de l’hospitalité, les nouveaux refuges ont été conçus par certains des meilleurs architectes du milieu du siècle et supervisés par le directeur créatif Aris Konstantinidis. En 17 ans, 40 bâtiments ont été construits, de Samothrace sur le continent aux îles de Kos. (Les propriétés les plus importantes, ses fleurons efficaces, étaient Mykonos et Nauplie.) Chaque xenia a été conçue avec cette esthétique minimaliste blanchie à la chaux pour laquelle la Grèce est connue, et elles fonctionnaient presque comme des motels méditerranéens; une xenia sur Kalambaka a même intégré une place de parking devant chaque chambre. Et alors que le budget était serré, les hôtels étaient censés être autant une déclaration culturelle qu’une vache à lait: des sculptures étaient dispersées à l’intérieur et à l’extérieur, et il y avait de l’art grec contemporain sur les murs.

Séminaire en Grèce

Karamanlis espérait attirer un nouveau type de voyageur monisé dans les îles grecques, comme ceux qui se trouvaient déjà rassemblés dans des points chauds comme Cannes ou Acapulco. Bientôt, des gens comme Jackie Kennedy et Elizabeth Taylor s’envolaient régulièrement pour la Grèce.
«À Mykonos, les gens les plus riches de la terre se mêleraient au pêcheur local et tout le monde passerait un bon moment», explique Katerina Katopis, une investisseuse qui faisait partie de l’équipe derrière l’hôtel cinq étoiles Amanzoe, qui a ouvert ses portes à Porto Heli le la côte est du Péloponnèse en 2012. «J’avais l’habitude de passer l’été au xenia à Halkidiki. C’était sans prétention, avec le meilleur de tout – une sorte de bohème chic. Les xénias ont ouvert de nouvelles destinations en Grèce dont les étrangers n’avaient jamais entendu parler auparavant, et elles étaient bien gérées, magnifiquement conçues, une nouvelle fenêtre sur ce que la Grèce avait à offrir. « 

Les xénias ont connu un succès extraordinaire. Au milieu des années 50, lorsque le projet a commencé, le pays n’a accueilli que 33 000 visiteurs par an. Dans les années 1960, alors que les xénias étaient commercialisées auprès de l’industrie touristique naissante, le nombre a commencé à augmenter, augmentant de 1 098% selon l’Association des entreprises touristiques grecques. Plus de 60 ans après l’ouverture de la première xenia, trois fois plus de personnes visitent la Grèce en une seule journée que pendant une année entière dans les années 1950. En 2018, le comté a accueilli 33 millions de visiteurs et le tourisme représente désormais un cinquième de l’économie grecque. Le pays sera parmi les premières destinations européennes à accueillir des visiteurs internationaux lors de la réouverture de ses frontières le 15 juin, après des mois avec l’un des taux de cas de coronavirus les plus bas de l’UE.

Pourtant, le rôle des xénias est désormais largement oublié, et nombre de ces chefs-d’œuvre du milieu du siècle ont été démolis ou abandonnés. Après le coup d’État de 1967 en Grèce, qui a établi une junte militaire qui a gouverné le pays jusqu’à 1974, les militaires n’avaient aucun intérêt à se concentrer sur le tourisme haut de gamme; au lieu de cela, il voulait un marché de masse et un développement de masse, maximisant les revenus le plus rapidement possible. De hautes hausses ont commencé à parsemer les plages à travers le pays, et dans les années 1980, le secteur du tourisme était passé de la jet set au courant dominant. Les petites xénias haut de gamme étaient considérées comme démodées et inefficaces: certaines ont été simplement démolies, y compris un beau site sur l’avant-poste d’Ioannina, tandis que d’autres ont été cooptées comme centres communautaires.

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Au cours des 15 dernières années, cependant, il y a eu un mouvement croissant pour aider à reconstruire à la fois la réputation des xénias et certains bâtiments. Certaines propriétés restantes ont maintenant été marquées et l’emplacement de Mykonos, par exemple, a rouvert en 200 comme hôtel de charme, le Theoxenia. Le site de Skiathos, quant à lui, a été relancé avec succès il y a deux ans. Le gouvernement grec, qui possède toujours le terrain réquisitionné et ce qui reste des hôtels sur chaque parcelle, les a transférés dans une société immobilière, ETAD, dans le but de décharger tout ce qui reste aux acheteurs privés. L’espoir est que la propriété Chios suivra bientôt – le bâtiment de 28 chambres en bord de mer a été loué l’année dernière. Une autre à proposer est la Vytina xenia, et l’une des créations personnelles d’Aris Konstanidis sur l’île d’Andros.
Mais ressusciter ces xénias bien-aimés ne sera pas facile. « Certains d’entre eux s’effondrent – ils n’ont pas été construits pour être immortels, donc ils coûtent cher à restaurer », explique Angelos F. Vlachos, qui a un doctorat en histoire du tourisme. « Et ils n’ont que 30 ou 40 chambres, donc ils n’ont aucun sens commercial si vous avez besoin de dépenser des millions pour eux. » Aujourd’hui plus que jamais, ces dépenses en capital sont risquées.

Mais la Grèce – et les xénias qui l’ont transformée – offre également l’un des meilleurs modèles d’utilisation du tourisme comme principe de base pour la reconstruction des économies. Lorsque Karamanlis a déployé ces hôtels pour la première fois, ils étaient des outils de marketing pour un pays qui avait désespérément besoin d’aide. Katopis d’Amanzoe souligne que les voyages ont été un élément clé du pays qui a rebondi après la récession de 2008. « Le tourisme est la chose qui nous a aidés à traverser cette grande crise », dit-elle. « Le monde nous a soutenus et ils sont venus. » Séminaire Grèce.