Après des inondations dévastatrices, les guides de montagne de l’ouest de l’Ouganda ont commencé à reconstruire les sentiers perdus, en creusant 22 km de nouvelles routes à travers l’une des plus belles régions alpines d’Afrique.

Même à partir de notre altitude de 3000 m, la rivière Nyamwamba, dans l’ouest de l’Ouganda, a tracé un chemin difficile à travers les vallées en contrebas. La rivière serpentait et s’étendait alors qu’elle atteignait la savane ensoleillée et fusionnait avec le lac Dweru, à cheval sur l’équateur. Des nuages ​​roulaient autour de nous, à travers des bruyères géantes drapées de mousse barbu, et le panorama disparut. Sauf pour le trille d’une paire dodue de turacos Rwenzori – écarlate, bleu et vert clignotant sur le ciel gris – il y eut le silence.

De notre point de vue, il était difficile d’imaginer la destruction provoquée par la rivière Nyamwamba six mois plus tôt. La berge jadis modeste s’étend maintenant sur plus de 100 mètres de large, recouverte de rochers réfléchissants transportés en aval du parc national des Monts Rwenzori inscrit par l’Unesco.

Le matin du 10 mai 2020, l’ingénieur en mécanique John Tinka, 69 ans, venait d’ouvrir son atelier dans la communauté minière de cuivre voisine de Kilembe lorsqu’il sentit quelque chose d’étrange et de terreux. Regardant à l’extérieur, il remarqua que l’eau de la rivière était devenue brune et en amont un rugissement lointain grandissait.

«Cela ressemblait à des bombes qui explosaient. Boom! Boom! Boom! » il se souvint. Tinka s’est enfui vers un terrain plus élevé avec ses collègues alors qu’un raz-de-marée de 10 m de haut a aplati un chemin à travers la vallée, transportant des rochers qui se heurtent dans son écoulement – certains de la taille d’un ballon de football, d’autres plus gros qu’un éléphant.

Les fortes pluies des jours précédents avaient provoqué des glissements de terrain qui, dans un événement anormal, ont endigués la rivière en amont. Lorsque l’eau a finalement pénétré, elle a déchiré Kilembe: des dizaines de maisons, une école, une clinique médicale et plusieurs ponts ont été emportés. Huit personnes sont mortes; des milliers d’autres ont été déplacés. Mais les dégâts ne se sont pas arrêtés là.

Au cours des dernières décennies, lorsque les mines de cuivre sont tombées en désuétude, la communauté locale en est venue à dépendre du tourisme pour sa subsistance. Environ 1000 personnes sont employées comme porteurs et guides dans tout le parc national, menant les randonneurs à travers une série de sentiers et de camps astucieusement placés qui serpentent tout le long des pics glaciaires du mont Stanley à 5 109 m – la troisième plus haute montagne d’Afrique. Beaucoup de ces sentiers ont également été empruntés par les glissements de terrain.

«C’était vraiment catastrophique», a déclaré John Hunwick, 72 ans, fondateur de Rwenzori Trekking Services (RTS), qui a ouvert une série de sentiers et de camps menant de Kilembe aux montagnes en 2009. «Mais nous devions commencer à faire quelque chose. Les guides de montagne et les porteurs ont ramassé des pangas (un couteau traditionnel semblable à une machette) et des houes et ont commencé à reconstruire les sentiers perdus. Depuis mai, ils ont creusé 22 km de nouveaux itinéraires, ouvrant des vallées auparavant inaccessibles aux randonneurs.

«Le travail est difficile, mais tout le monde s’implique», a déclaré Joy Biira, 26 ans, guide de montagne pour RTS. «Débarrasser les sentiers aide vraiment la communauté, cela nous donne de l’argent qui soutient nos familles.

Le temps est généralement imprévisible sur les montagnes, avec des couchers de soleil brillants sur des crêtes lointaines rencontrées par un barrage tonitruant de gouttes de pluie sur le toit en acier de notre dortoir la nuit. Mais ces dernières années, le changement climatique l’a rendu encore plus volatil. Les sommets glacés en permanence – si vastes dans les années 1950 qu’il était possible de skier dessus – sont également en retrait. On pensait autrefois être la source du Nil, ces calottes blanches comme neige ont été appelées «Montagnes de la Lune» par l’ancien astronome et géographe Ptolémée, mais les géologues s’attendent à ce qu’elles disparaissent complètement au cours de la prochaine décennie. L’Ouganda est confronté à des impacts importants du changement climatique, avec des inondations et des sécheresses de plus en plus fréquentes.

Les récents glissements de terrain ont été un double coup dur pour l’industrie du trekking qui était déjà sous le choc de la propagation du coronavirus et de la fermeture ultérieure des aéroports internationaux ougandais. Maintenant que le pays ouvre à nouveau ses frontières, et avec ces sentiers et camps revitalisés, Biira espère que les touristes commenceront à revenir.

Le grand gibier botanique de l’Afrique

Les sommets enneigés du Rwenzori sont le summum d’une ascension de près de 4 000 m à travers une nature sauvage d’une diversité phénoménale. Partant des contreforts en terrasses entretenus par les Bakonzo qui habitent les montagnes Rwenzori, nous avons parcouru la forêt tropicale de feuillus et les bambous imposants avant d’atteindre des landes afro-alpines surréalistes et tourbeuses qui étaient parsemées de lobelias fleuries géantes; extraterrestres dans la brume.

«Les gens ont peut-être entendu parler des parcs de safari ougandais, mais il s’agit du grand gibier botanique de l’Afrique», a déclaré Edison Kule, guide en chef à RTS. Pendant notre ascension, Kule ouvrant la voie, le co-guide Enock Bwambale s’est fréquemment arrêté pour signaler des plantes médicinales: des fleurs d’impatiens rose tendre qui faciliteraient l’accouchement pendant l’accouchement; et l’épaisse écorce des arbres symphoniens utilisée pour traiter la diarrhée. «Les gens peuvent vivre ici pendant longtemps sans avoir besoin de se rendre à l’hôpital», dit-il.

Bwambale a escaladé les montagnes pour la première fois en 2003 en tant que porteur pour l’Ouganda Wildlife Authority. «C’était tellement attrayant», se souvient-il. «J’ai trouvé toutes sortes de plantes et d’arbres que je n’avais jamais vus auparavant. Chaque fois que je viens ici, je découvre quelque chose de nouveau – ça ne devient jamais ennuyeux.

Le nom Rwenzori vient de rwe nzururu, qui signifie «lieu de neige» en langue Bakonzo, et la remarquable biodiversité des montagnes doit beaucoup à ce paysage glaciaire en voie de disparition. Au fil des millénaires, l’avancée et le retrait périodiques des glaciers ont serré puis ouvert les terres fertiles disponibles pour les plantes. Ces cycles de concurrence intense et d’opportunités ont créé les conditions d’une évolution rapide. «Lorsque la neige a fondu, toutes ces vallées et ces crêtes ont commencé à développer différents types de plantes et d’arbres», a déclaré Bwambale.

Le parc national des monts Rwenzori abrite des dizaines d’espèces de plantes et d’animaux que l’on ne trouve nulle part ailleurs dans le monde, comme le céphalophe rwenzori (un type d’antilope) et le léopard sombre et rare de Rwenzori. Beaucoup d’autres – comme les éléphants de forêt, les chimpanzés et les singes de L’Hoest – sont gravement menacés.

Pendant des siècles, le peuple Bakonzo a vécu dans et autour des monts Rwenzori, cultivant dans les contreforts et ramassant du bois de chauffage et chassant les animaux de la forêt environnante. Ne prenant que ce dont ils avaient besoin, les Bakonzo coexistaient avec leur environnement.

«Kitasamba est le dieu qui est assis au sommet de la montagne, cela signifie« le grand qui ne monte pas »», a expliqué Kule. «Si vous vous conduisez mal lorsque vous êtes sur cette montagne, vous serez puni par les dieux qui veillent sur vous. Les dirigeants de la communauté recueillent encore des offrandes et les laissent dans la forêt pour le dieu Kalisha, le fils de Kitasamba qui s’occupe de la faune de la montagne.

Mais à la fin des années 70 et 80, la guerre civile a forcé les civils à quitter leurs maisons pour s’abriter dans la forêt. Puis, dans les années 1990, les montagnes ont été occupées par des guérilleros du Rwanda et de la République démocratique du Congo, qui borde le parc national.